André Ernest Modeste Gretry (1741-1813).

  • Profession: Compositeur.
  • Résidences: Belgique.
  • Relation avec Mahler: 
  • Correspondance avec Mahler: 
  • Né: 08-02-1741 Liège, Belgique.
  • Décès: 24-09-1813 Montmorency, Paris, France.
  • Inhumé: 00-00-0000 Cimetière du Père Lachaise, Paris, France.

André Ernest Modeste Grétry est un compositeur du prince-évêché de Liège (Belgique actuelle), qui travaille à partir de 1767 en France et prend la nationalité française. Il est surtout connu pour ses opéras comiques. Il est né à Liège, son père étant un musicien pauvre. Il était enfant de chœur à l'église Saint-Denis (Liège). En 1753, il devient l'élève de Jean-Pantaléon Leclerc et plus tard de l'organiste à St-Pierre de Liège, Nicolas Rennekin, pour clavier et composition et d'Henri Moreau, maître de musique à la collégiale Saint-Paul.

Mais les cours pratiques qu'il a reçus en assistant à la représentation d'une compagnie d'opéra italienne étaient plus importants. Ici, il a entendu les opéras de Baldassarre Galuppi, Giovanni Battista Pergolesi et d'autres maîtres; et le désir de terminer ses propres études en Italie en était le résultat immédiat. Pour trouver les moyens nécessaires, il compose en 1759 une messe qu'il consacre aux chanoines de la cathédrale de Liège, et c'est aux frais du chanoine Hurley qu'il se rend en Italie en mars 1759.

À Rome, il est allé au Collège de Liège. Ici, Grétry a résidé pendant cinq ans, studieusement employé à compléter son éducation musicale sous Giovanni Battista Casali. Sa maîtrise de l'harmonie et du contrepoint était cependant, selon sa propre confession, toujours très modérée.

Son premier grand succès a été remporté par La vendemmiatrice, un intermezzo ou opérette italien, composé pour le théâtre Aliberti à Rome et reçu avec des applaudissements universels. On raconte que l'étude de la partition d'un des opéras de Pierre-Alexandre Monsigny, prêtée par un secrétaire de l'ambassade de France à Rome, a décidé Grétry à se consacrer à l'opéra comique français. Le jour de l'an 1767, il quitta donc Rome et, après un court séjour à Genève (où il fit la connaissance de Voltaire et produisit une autre opérette), se rendit à Paris.

Là, pendant deux ans, il dut faire face aux difficultés liées à la pauvreté et à l'obscurité. Il n'était cependant pas sans amis, et par l'intercession du comte Gustaf Philip Creutz, l'ambassadeur de Suède, Grétry a obtenu un livret de Jean-François Marmontel, qu'il a mis en musique en moins de six semaines, et qui, sur sa représentation en août 1768, rencontre un succès sans pareil. Le nom de l'opéra était Le Huron. Deux autres, Lucile et Le tableau parlant, suivirent bientôt, et la position de Grétry en tant que principal compositeur d'opéra comique fut établie en toute sécurité.

Au total, il composa une cinquantaine d'opéras. Ses chefs-d'œuvre sont Zémire et Azor et Richard Coeur-de-lion - le premier produit en 1771, le second en 1784. Ce dernier s'est lié indirectement à un grand événement historique. On y trouve la célèbre romance, Ô Richard, Ô mon Roi, l'univers t'abandonne, qui a été chantée au banquet - «fatal comme celui de Thyestes», remarque Carlyle - donné par le garde du corps aux officiers de la garnison de Versailles le 3 octobre 1789. La Marseillaise devient peu de temps après la réplique du peuple à l'expression de loyauté empruntée à l'opéra de Grétry. Richard Cœur de Lion a été traduit et adapté pour la scène anglaise par John Burgoyne.

Grétry fut le premier à écrire pour le «tuba curva», un instrument qui existait dès l'époque romaine sous le nom de cornu. Il utilise le tuba curva dans la musique qu'il compose pour les funérailles de Voltaire. Son opéra-ballet La caravane du Caire, avec un exotisme de turquerie modeste en harpe et triangle d'accompagnement, est une aventure de sauvetage dans le sens de Die Entführung aus dem Serail; créé à Fontainebleau en 1783, il est resté dans le répertoire français pendant cinquante ans.

Grety a également utilisé la mandoline dans ses compositions. Philip J. Bone a émis l'hypothèse que Grety avait été exposé à l'instrument pendant son séjour en Italie, et a déclaré: «Il s'en sert à diverses occasions, dans ce cas avec une impression révélatrice et marquée. Cet exemple était la séranade Pendant que tous dorment de l'opéra L'amant jaloux de Grety. Bone a appelé la sérénade «un accompagnement délicat pour deux mandolines».

Le compositeur lui-même a été influencé par les grands événements dont il a été témoin, et les titres de certains de ses opéras, comme La rosière républicaine et La fête de la raison, indiquent suffisamment l'époque à laquelle ils appartiennent; mais ce ne sont que des pièces de circonstance, et l'enthousiasme républicain affiché n'est pas authentique. Grétry ne réussit guère mieux dans ses relations avec les sujets classiques. Son véritable pouvoir résidait dans la délimitation du caractère et dans l'expression d'un sentiment tendre et typiquement français.

Par contre, la structure de ses pièces concertées est souvent fragile, et son orchestration si faible que les parties orchestrales de certaines de ses œuvres ont dû être réécrites par d'autres compositeurs, afin de les rendre acceptables pour le public moderne. Pendant la Révolution, Grétry perdit une grande partie de ses biens, mais les gouvernements successifs de France se disputèrent en faveur du compositeur, indépendamment des divergences politiques. De l'ancienne cour, il reçut des distinctions et des récompenses de toutes sortes; la république en fit un inspecteur du conservatoire; Napoléon lui accorda la croix de la légion d'honneur et une pension.

Grétry emmène des étudiants en composition d'opéra, dont sa fille Lucile et Caroline Wuiet. Il mourut à l'Hermitage de Montmorency, anciennement la maison de Rousseau. Quinze ans après sa mort, le cœur de Grétry fut transféré dans sa ville natale, l'autorisation ayant été obtenue après un long procès. En 1842, une grande statue en bronze du compositeur est érigée à Liège. Son cœur y reste, tandis que son corps est enterré à Paris au cimetière du Père Lachaise.

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