1909. Franz Werfel (1890-1945).

Franz Viktor Werfel était un romancier, dramaturge et poète austro-bohème dont la carrière s'étendait sur la Première Guerre mondiale, l'entre-deux-guerres et la Seconde Guerre mondiale. Il est principalement connu comme l'auteur des quarante jours de Musa Dagh (1933, anglais tr.1934, 2012), un roman basé sur des événements qui ont eu lieu pendant le génocide arménien de 1915, et The Song of Bernadette (1941), un roman sur la vie et les visions de la sainte catholique française Bernadette Soubirous, qui a été transformé en un film hollywoodien du même nom.

Né à Prague (qui faisait alors partie de l'empire austro-hongrois), Werfel était le premier des trois enfants d'un riche fabricant de gants et d'articles en cuir, Rudolf Werfel. Sa mère, Albine Kussi, était la fille d'un propriétaire de moulin. Ses deux sœurs étaient Hanna (née en 1896) et Marianne Amalie (née en 1899). Sa famille était juive.

Enfant, Werfel a été élevé par sa gouvernante catholique tchèque, Barbara Šimunková, qui l'emmenait souvent à la messe dans la cathédrale principale de Prague. Comme les enfants d'autres juifs germanophones progressistes à Prague, Werfel a été éduqué dans une école catholique dirigée par les piaristes, un ordre d'enseignement qui permettait à un rabbin d'instruire des étudiants juifs pour leurs bar-mitsva. Ceci, avec l'influence de sa gouvernante, a donné à Werfel un intérêt précoce (et une expertise) pour le catholicisme, qui s'est rapidement étendu à d'autres confessions, y compris la théosophie et l'islam, de sorte que la lecture de sa fiction, ainsi que sa non-fiction, peut être un exercice de religion comparée.

Franz Werfel (1890-1945), écriture.

Werfel a commencé à écrire à un âge précoce et, en 1911, avait publié son premier livre de poèmes, Der Weltfreund, qui peut être traduit par «l'ami du monde» ainsi que philanthrope, humanitaire, etc. À cette époque, Werfel s'était lié d'amitié avec d'autres écrivains juifs allemands qui fréquentaient le Café Arco de Prague, parmi lesquels Max Brod et Franz Kafka, et sa poésie a été saluée par des critiques tels que Karl Kraus, qui a publié les premiers poèmes de Werfel dans le journal de Kraus, Die Fackel ( L'étincelle).

En 1912, Werfel déménage à Leipzig, où il devient éditeur pour la nouvelle maison d'édition de Kurt Wolff, où Werfel défend et édite le premier livre de poésie de Georg Trakl. Pendant qu'il vivait en Allemagne, le milieu de Werfel s'est développé pour inclure Else Lasker-Schüler, Martin Buber, Rainer Maria Rilke, parmi d'autres écrivains, poètes et intellectuels de langue allemande dans les premières décennies du XXe siècle.

Avec le déclenchement de la Première Guerre mondiale, Werfel a servi dans l'armée austro-hongroise sur le front russe en tant qu'opérateur téléphonique. Ses fonctions l'ont à la fois exposé aux vicissitudes de la guerre totale et lui ont fourni un refuge suffisant pour continuer à écrire des poèmes expressionnistes, des pièces ambitieuses et des lettres volumineuses.

Son étrange mélange d'humanisme, de confessionnalisme, d'autobiographie, ainsi que de mythologie et de religiosité s'est encore développé pendant cette période. Ses poèmes et pièces allaient de scènes de l'Égypte ancienne (notamment le monothéisme d'Akhenaton) à des allusions occultes (Werfel avait participé à des séances avec ses amis Brod et Kafka) et incorporaient une parabole de la foi bahá'íe dans le poème «Jésus et le Chemin charognard. " Son parti pris pour les sujets chrétiens, ainsi que son antipathie pour le sionisme, ont finalement aliéné nombre de ses amis et lecteurs juifs, y compris les premiers champions tels que Karl Kraus.

D'autres, cependant, l'ont soutenu, y compris Martin Buber, qui a publié une séquence de poèmes du manuscrit de guerre de Werfel, Der Gerichtstag (Judgment Day, publié en 1919) dans son journal mensuel, Der Jude (The Jew). et a écrit de Werfel dans sa remarque préliminaire:

Depuis que j'ai été ému pour la première fois par ses poèmes, je lui ai ouvert (connaissant bien, devrais-je dire, c'est un problème) les portes de mon jardin invisible [c'est-à-dire un imaginarium], et maintenant il ne peut rien faire pour toute l'éternité qui amène-moi à l'en bannir. Comparez, si vous voulez, une personne réelle à une personne anecdotique, un livre tardif à un livre antérieur, celui que vous voyez vous-même; mais je ne donne pas de valeur à un poète, je reconnais seulement qu'il est un - et la façon dont il est un.

Alma Mahler

À l'été 1917, Werfel quitta la ligne de front pour le Bureau de la presse militaire de Vienne, où il rejoignit d'autres écrivains autrichiens notables servant de propagandistes, parmi lesquels Robert Musil, Rilke, Hugo von Hofmannsthal et Franz Blei. Grâce à ce dernier, Werfel a rencontré et est tombé amoureux d'Alma Mahler, veuve de Gustav Mahler, l'ancien amant du peintre Oskar Kokoschka, et l'épouse de l'architecte Walter Gropius, alors servant dans l'armée impériale allemande sur le front occidental.

Alma, qui était également compositeur, avait déjà mis en musique l'un des poèmes de Werfel, lui rendait la pareille malgré le fait que Werfel soit beaucoup plus jeune, plus petit et avait des traits juifs qu'elle, étant à la fois antisémite et attirée par les hommes juifs, trouva initialement déplaisant.

Leur histoire d'amour aboutit à la naissance prématurée d'un fils, Martin, en août 1918. Martin, qui reçut le surnom de Gropius, mourut en mai de l'année suivante.

Malgré les tentatives de sauver son mariage avec Alma, avec qui il avait une jeune fille, Manon, Gropius accepta à contrecœur le divorce en 1920. Ironiquement, Alma refusa d'épouser Werfel pendant les neuf années suivantes. Cependant, Alma, plus qu'avec ses deux premiers maris et amants, s'est prêtée au développement de la carrière de Werfel et l'a influencée de telle sorte qu'il est devenu un dramaturge et romancier accompli ainsi qu'un poète. Ils se sont mariés le 6 juillet 1929.

1930. Alma Mahler (1879-1964) et  Franz Werfel (1890-1945).

En avril 1924, «Verdi - Roman der Oper» (Roman de l'opéra) fut publié par Zsolnay Verlag, établissant la réputation de Werfel en tant que romancier. En 1926, Werfel a reçu le prix Grillparzer de l'Académie autrichienne des sciences et à Berlin, Max Reinhardt a interprété sa pièce «Juarez et Maximilian». À la fin de la décennie, Werfel était devenu l'un des écrivains les plus importants et les plus établis de la littérature allemande et autrichienne et avait déjà mérité une biographie critique complète.

Un voyage en 1930 au Moyen-Orient et la rencontre de réfugiés affamés ont inspiré son roman Les quarante jours de Musa Dagh qui a attiré l'attention du monde entier sur le génocide arménien aux mains du gouvernement ottoman. Werfel a donné des conférences sur ce sujet dans toute l'Allemagne. Le journal nazi Das Schwarze Corps l'a dénoncé comme un propagandiste de «prétendues horreurs turques perpétrées contre les Arméniens». Le même journal, suggérant un lien entre le génocide arménien et le génocide juif ultérieur, a condamné «les juifs arméniens d'Amérique pour avoir promu aux États-Unis la vente du livre de Werfel».

1935. Alma Mahler (1879-1964) et  Franz Werfel (1890-1945), New York.

Werfel a été contraint de quitter l'Académie prussienne des arts en 1933. Ses livres ont été brûlés par les nazis. Werfel quitta l'Autriche après l'Anschluss en 1938 et se rendit en France, où ils vivaient dans un village de pêcheurs près de Marseille. Les visiteurs de leur maison à cette époque comprenaient Bertolt Brecht et Thomas Mann.

Après l'invasion et l'occupation allemandes de la France pendant la Seconde Guerre mondiale et la déportation des Juifs français vers les camps de concentration nazis, Werfel a dû fuir à nouveau. Avec l'aide de Varian Fry et du Comité de secours d'urgence à Marseille, lui et sa femme ont échappé de peu au régime nazi, trouvant refuge pendant cinq semaines dans la ville de pèlerinage de Lourdes. Il a également reçu beaucoup d'aide et de gentillesse de la part des ordres catholiques qui occupaient le sanctuaire. Il a juré d'écrire sur l'expérience et, en sécurité en Amérique, il a publié The Song of Bernadette en 1941.

Franz Werfel (1890-1945).

Fry a organisé une traversée secrète des Pyrénées à pied. Ils se rendirent à Madrid puis à Lisbonne où ils montèrent à bord d'un bateau pour New York, arrivant le 13 octobre 1940. Werfel et sa famille se sont installés à Los Angeles, où ils ont rencontré d'autres émigrants allemands et autrichiens, tels que Mann, Reinhardt et Erich Wolfgang Korngold (1897-1957). Dans le sud de la Californie, Werfel a écrit sa dernière pièce, Jacobowsky et le colonel (Jacobowsky und der Oberst) qui a été transformée en film de 1958 Moi et le colonel avec Danny Kaye; L'opéra Jacobowsky und der Oberst (1965) de Giselher Klebe est également basé sur cette pièce.

Avant sa mort, il a achevé la première ébauche de son dernier roman Star of the Unborn (Stern der Ungeborenen), qui a été publié à titre posthume en 1946.

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